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Urbanisation : définition, évolution du phénomène, causes et conséquences

Last modified on 3 Novembre 2019

Qu’est-ce que l’urbanisation ? À quel rythme se développe-t-elle ? Quelles sont les problématiques de développement durable générées par l’urbanisation ?

Définition de l’urbanisation en tant que processus

Urbanisation : définition simple

L’urbanisation est un processus, maîtrisé ou subi, qui se caractérise par la croissance des villes et de leur périphérie au détriment des espaces ruraux.

Définition étendue de l’urbanisation

De manière générale et sur une perspective de long terme, l’urbanisation est un phénomène global qui puise ses racines dans l’histoire des populations humaines, qui s’accélère au fil des siècles et semble promis à une inexorable progression dans l’avenir. Il se manifeste par une augmentation continue de la population des zones urbaines, et corollairement par l’extension physique des agglomérations.
Le niveau d’urbanisation d’un territoire (région, pays, continent…) s’évalue par :

  • le rapport entre le nombre des résidents urbains et celui des ruraux,
  • la densité de peuplement des différentes zones,
  • l’expansion territoriale des agglomérations,
  • la transformation des modes de vie.

À noter que le terme d’urbanisation est à distinguer de celui d’urbanisme, qui désigne la façon dont les villes et espaces péri-urbains sont construits, transformés, aménagés et organisés.

L’urbanisation : un phénomène croissant, peut-être irréversible

Depuis les premières cités de la fin du Néolithique, l’urbanisation n’a cessé de croître à travers les âges. En Europe, le processus s’est accentué au Moyen Âge, puis brutalement accéléré avec l’avènement de l’ère industrielle et le phénomène de l’exode rural motivé par le développement de l’industrie et des services, sources d’emplois nouveaux.
Aucune région du monde n’échappe à cette tendance. De moins de 4% en 1800, le taux de la population mondiale vivant en zone urbaine est passé à 15% en 1900 puis à 30% en 1950. Le cap symbolique des 50% a été franchi en 2007.
Si, aujourd’hui, le taux de croissance démographique des villes est moins élevé que lors des dernières décennies, il n’en reste pas moins positif, avec des projections à 80% de population urbaine en 2025 dans de nombreux pays.

Urbanisation et développement durable

Au XXe siècle, pour un quadruplement de la population globale, celle des villes a augmenté d’un facteur 20. Les statistiques de l’ONU laissent augurer d’un nouveau doublement d’ici un siècle. Le processus d’urbanisation, par ailleurs, ne s’opère pas partout selon les mêmes modalités. Dans les pays riches et/ou très structurés, il est relativement encadré via des politiques d’aménagement du territoire. Au Sud, les migrations des populations rurales vers les villes échappent souvent à tout contrôle.
S’ensuivent des situations très hétérodoxes selon les cas :

  • Pour le positif : développement des industries, des services, des transports…
  • Pour le négatif : pollutions diverses, augmentation des émissions de GES et du réchauffement climatique, dégradation des milieux, ghettoïsation et déculturation de populations fragilisées…

Autant de problématiques qui questionnent les stratégies de développement durable et de résilience à l’échelle locale et à celle de la planète. Toutefois, il faut noter que si l’urbanisation pose de nombreuses questions en termes de durabilité, elle peut également représenter une opportunité pour nos sociétés d’être plus durables. En effet, on constate que globalement, dans les pays développés, les populations vivant en ville sont plus « durables » que celles qui vivent à la campagne : elles ont une empreinte carbone moins élevée, une empreinte sur le territoire moins forte. Les populations urbaine utilisent généralement moins leur voiture, ils consomment moins d’énergie car ils possèdent des surfaces habitables plus faibles, sans compter les économies d’échelles que permettent de constituer des villes denses en termes d’empreinte au sol, d’économie circulaire…
C’est pourquoi de plus en plus de chercheurs estiment que pour faire la transition vers des sociétés durables, respectant l’écosystème, il faut généraliser des villes denses, basées sur les énergies renouvelables et les principes de l’urbanisme durable.

L’urbanisation en France

En France, l’urbanisation a commencé très progressivement avec les débuts de la Révolution Industrielle au milieu du XIXème siècle. Au fur et à mesure que l’activité économique a fait sa transition d’un modèle essentiellement agraire vers un modèle plus industriel, les populations se sont déplacées pour trouver des emplois qui bien souvent, étaient offerts dans les villes.
L’exode rural a surtout été rapide à partir du début du 20ème siècle et en particulier à partir des années 1920-1930. Jusqu’au début des années 1930, la majorité de la population était encore rurale mais à partir de cette période les choses commencent à s’inverser.
En 2010, près d’un siècle plus tard, ce sont près de 78% des français qui habitent en zone urbaine. La vitesse du phénomène d’urbanisation a certes diminué, mais il continue à progresser chaque année. Cependant, alors que la première phase d’urbanisation concentrait essentiellement les populations dans les centres villes, on assiste depuis une trentaine d’années à un phénomène nouveau : la péri-urbanisation. Les individus se concentrent autour des centres villes, notamment dans les banlieues.

L’urbanisation dans le monde

Dans le monde, on observe un peu partout des phénomènes d’urbanisation. Généralement, l’urbanisation va de pair avec le développement économique industriel d’une région ou d’un pays. En quête d’un développement économique plus propice, de nombreuses populations se déplacent vers les villes.
Actuellement, plus de 70% de la population mondiale vit dans les villes, contre seulement 15% en 1900 ou 50% en 2007.

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